国际 | 太空项目太烧钱 美国航天业迎来PPP变革

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发布时间:2018-03-05 09:11

  

  让美国宇航员重返月球是特朗普政府在航天领域的首要任务,尽管这一历史性的时刻可能不会发生在特朗普执政期间,哪怕他获得连任。特朗普政府最近却宣布,不想给NASA(美国国家航空航天局)更多的资金支持。

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  烧钱的太空项目

  上周,由伊隆·马斯克(Elon Musk)创建的美国私营公司SpaceX的猎鹰重型火箭成功发射升空,创造了人类航空史上的又一个里程碑,可能意味着美国火箭将载人重返月球或者登陆火星。

  美国想将国际空间站项目私有化的主要原因就是航天项目太烧钱。目前NASA每年的开支在30亿美元到40亿美元,美国政府近20年来对NASA的资金支持已经超过了870亿美元。

  《纽约时报》已经获得的一份文件显示,2019财年,特朗普政府拨给国际空间站的预算是199亿美元,比2018财年增加3.7亿美元。未来几年,NASA的预算预计持续下滑并趋稳,到2023年将维持在196亿美元的水平。

  2014年,奥巴马政府将对国际空间站的预算拨款延长十年至2024年。但是去年的国会听证会上,就有议员提出要将空间站项目私有化。

  NASA正在建造的“太空发射系统”(Space Launch System,SLS)大型火箭的成本是SpaceX猎鹰重型火箭9000万美元成本的十倍。SLS的目标是在2019年底前将宇航员以及货物运往深空甚至火星。

  此外,NASA还在进行猎户座太空船的严格测试,希望最早于2019年完成首次太空任务。如果一切按计划进行,猎户座将会成为NASA把宇航员送入地球同步轨道甚至外太空的旗舰飞船,比如前往月球表面甚至火星。SLS和猎户座项目每年的资金支出约40亿美元。

  自从2011年美国航空飞船项目终止以来,美国宇航员必须搭乘俄罗斯的火箭进入国际空间站,NASA曾通过SpaceX和Orbital ATK公司向国际空间站运送补给。除了NASA的猎户座以外,SpaceX和波音等商业太空公司正在研发能够到达国际空间站的太空船。

  特朗普政府想让NASA在猎户座的首航任务中就将宇航员送入月球,不过NASA预计,重返月球计划将花费至少1000亿美元。此举的额外费用、耗费的时间以及存在的风险均超过收益,而且需要更多硬件方面的研发资金投入,比如着陆器、休眠舱,以及其他能够帮助宇航员维持生命的技术。但是这些技术在缺乏资金的情况下难以展开研发。

  目前这笔开支究竟从何而来仍然无解,除非政府拨出更多的预算款项,但这一选项目前看来是被特朗普政府否决了。而NASA也很难从现有的项目中再拨出款项支持新项目。

  从历史上来看,1961年肯尼迪时代的阿波罗登月计划每年的预算支出以89%的程度递增,最终耗资高达1650亿美元,实现了12位宇航员在月球上行走的壮举。但是如今的政治环境已经发生了巨大的变化,美国无需像在冷战时期那样,在俄罗斯面前秀肌肉,就能轻松占据国际航天竞赛的前列。新时代阿波罗计划的意义已经不再像当年那样重大。

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  航天业迎来PPP变革

  在政府预算逐年递减的背景下,NASA已经开始寻求与更多商业太空公司以及国际航天伙伴合作,比如宇宙飞行咨询公司NexGen Space将成为NASA月球基地计划的主要执行方,这家公司致力于将人们送上太空,并能持续减少相应的成本,最终推动更自由、更市场化的太空商业服务。

  NexGen Space总裁查尔斯·米勒(Charles Miller)对第一财经记者表示:“送人们去太空的成本比原来已经减少了十分之一,虽然份额不大,但却已经能帮助NASA每年减少不少预算。美国航空领域已经准备好了一场PPP(政府和社会资本合作)模式的变革。

  早在特朗普刚当选美国总统时,他的顾问彼得·蒂尔(Peter Thiel)等人主导的美国过渡政府便开始倡导让私人公司领导者加入NASA的PPP项目,以提升民营资本在航天项目中的话语权。马斯克也在当时单独向特朗普表达了在航空领域PPP模式对于载人航天的重要性,并得到了特朗普的肯定。

  马斯克的SpaceX和贝索斯的Blue Origin(蓝色起源)也在做与NASA的SLS类似的事情。上周,SpaceX发射猎鹰重型火箭,并将一辆特斯拉Roaster跑车送上地球轨道,这辆由人类制造的跑车将会在地球和火星之间徘徊十亿年。

  中科院量子信息与量子科技创新研究院副研究员张文卓向第一财经记者评论道:“马斯克发送一辆特斯拉汽车到太空中,目的不是为了给车打广告或者玩科技情怀,而是为了说明他的火箭有能力把几吨重的物品运送到远地轨道,这意味着美国未来或许要依靠SpaceX的火箭载人重返月球或者登陆火星。”

  当然,SpaceX也有望参与在月球建造基地的这一计划。SpaceX提供的可循环火箭技术,能大幅减少资源和人力运输的成本。NASA一直在积极关注SpaceX的进展,NASA的月球和太空探索计划,对物资及时供给有着极大需求。

  马斯克最初用自己的1亿美元投资的SpaceX,在8年后获得了NASA超过65亿美元的货物运输合同,并且最终将承担把美国的宇航员运往国际空间站的任务。SpaceX还有望在2020年前得到美国国防部数十亿美元的合同。

  蓝色起源希望在未来实现商业化的太空旅行。贝索斯在不断用亚马逊赚得的钱去资助太空项目。贝索斯说:“每次你看到我卖掉一些亚马逊的股份,都是为了把钱投到蓝色起源团队。”

  据《纽约时报》报道,贝索斯每年都会抛售亚马逊10亿美元的股票投入蓝色起源项目。他曾预计到2018年,商业的太空旅行就能成为现实。为了让人们离太空更近一步,贝索斯也在为下一代的太空创业者建基础设施。

  另据报道,Orbital ATK和美国联合发射同盟公司(United Launch Alliance)等商业太空公司也将参与美国新时代的月球计划中。

  不过,也有行业官员称美国私营企业未必能够在2024年发展成熟,最好将政府拨款延长到2028年,这样Orbital ATK、SpaceX等私营企业就能够积累足够的国际空间站的补给经验,商业宇宙飞船行业的发展也能足够成熟。

来源: 一财网

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